Shahbag & Bengali Nationalism

© Arif Hafiz
© Arif Hafiz

Shahbag & Bengali Nationalism
by Paul James Gomes
I understand the movement has its own energy. Hundeds of thousands of people together has it’s own heartbeat.  If we stand there we must feel we can do so much, we can change the world. Our eyes will water, if 50,000 people shout together “no”, a wave will run through our bodies. But why? What do we want, why are we here.

If it is only to hang a few razakars, then, even if I am alone, I will not give slogan at this great gathering. Let my name not be added to this parade of Bengali nationalism. But I cannot bring myself to believe, that only for hangings is this grand gathering. My mind wants this gathering to be for something else. But the chants I hear all around me, it seems we are only gathered to kick at those who are the defeated in history. A movement that is joined by the government is power, that is not a movement. Are we asking for the wrong things?’

Either you are with us, or with the terrorist
It is close to impossible to have discussion about 1971, the liberation war or war criminals from any other point of view. Either you are with us, or with the war criminals.  Some of my friends were saying: ‘If only they had been killed then, we wouldn’t  have to experience their rise today.’ I don’t think that if they had been killed then, our problems with Islamists or extremists would have been solved. My problem lies not with whether they should be hanged or not, but with the fact that we think that if they are hanged, our problems will be solved. We will achieve a secular state by hanging them. That is far from reality. We cannot kill an ideology by hanging it. And if it was possible to achieve anything by murder and execution, then Bangladesh would have not existed, those war criminals would have succeeded.
Sometimes I’m scared when I see us repeat in chorus ‘tui rajakar, tui rajakar’ (‘you are a traitor, you are a traitor’) literaly like the parrot in Humayun Ahmed’s teleplay bohubrihi. Have we all become just a parrot lacking any analysis of our own, an analysis about this time? It is very difficult for me to understand what the word ‘rajakar’ meant during the dictatorship in the late ‘80s, but I can guess it had a been an important part of enacting our freedom of expression. Nevertheless we have to think what this very word means in today’s context. What is that we want to say by using the word rajakar? We have to take into account how rajakars have become powerful in today’s political scenario. We have to think about the processes by which they have become powerful.
Class Question
Have the peasants, workers and the day laborers of Bangladesh joined this gathering in Shahbag, or is it only students and professionals? This is not to say that the middle class has no rights to demand or gather politically but simply to ask why this gathering is so very middle class. It wasn’t only the middle class who suffered during the 1971 war. People of all classes suffered and people of all classes participated in the war. Then why is it that people from all walks of life have not joined this movement? Can it be so that they have more acute demands than this? Why is that the Shahbag demand is so middle class? Do we have any demand beyond the execution of war criminals? We have to look for answer(s) to these questions. We have to ask why the other classes are not participating in this movement. Those who are participating in the movement, is theirs merely a legal demand, that the criminal receives his punishment? Or is this an ideological demand? I would have nothing further to say on the matter, if it just a legal demand. But if the demand is an ideological one, then we have to ask what we want out of this execution? Can we kill an ideology by execution? Can inhumanity be faced by further inhumanity? I feel the story of Ramayan is very true: you cannot kill Ravan by chopping his head off. I do not feel that this can be a way towards a non-communal or secular Bangladesh. My intention in asking all these questions is not that I do not want a legal sentence for these war criminals, nor do I want to pursue the Shabag movement to demand other issues. Rather I want to understand what this gathering really means. What else we will get out of this movement besides the execution?
Reclaiming Joy Bangla
Is it possible to reclaim the slogan ‘Joy Bangla’, true to its 1971 meaning? Why do we need to reclaim it and from whom? Even in 1971 the slogan ‘Joy Bangla’ was not uncontested. We might think so, but a quick look in the archives belies this. Zahir Raihan, the war hero, was shooting a film in early 1971. He was quoted in an article in the January 1971 issue of the maghazine Jhinuk (year 2, volume 1) saying “Work on set was seriously disrupted by the slogan ‘Joy Bangla’. Lightmen would suddenly yell ‘Joy Bangla’. But that day I told them, ‘you are the proletariat’, you don’t have anything’. From that day, they started using the slogan ‘Joy Sharbohara’ (Long Live the Proletariat).” After the war, the slogan took on other meanings, during the 1970s, the 1980s and then the 1990s. What would happen to this in-between history of  ‘Joy Bangla’? Can ‘Joy Bangla’ contain the reality of 2013? How would the history of genocide in the Chittagong Hill Tracts by Bengalis be expressed in this newly claimed ‘Joy Bangla’? To a lot of non-Bengalis this will only express Bengali nationalism and it does so to me. To accept Bengali nationalism unquestionably is to ignore the history of repression by Bengalis of other ethnicities in Bangladesh. Blind nationalist perspectives do not allow us to notice many other political crises that we face every day in Bangladesh. Bishawjit’s murder in broad daylight, in front of television cameras, was only possible due to our hatred. Our nationalist pride has made us blind. It can be said that Biswajit or Rajakars are not the same, but Biswajit’s murder proves how thin the line is, how uncontrollable it is. How have we become so ferocious? Will we not become monstrous ourselves by killing a monster? Days will come to an end for the rajakars, but how will we put an end to our blind nationalist pride?

শাহবাগ ও বাঙালি জাতীয়তাবাদ 

আমি বুঝি আন্দোলনের একটা জোশ আছে৷ হাজার লক্ষ মানুষের একটা হৃদস্পন্দন আছে৷ সেইখানে দাড়ালে নিশ্চয় মনে হয় আমরা অনেক কিছু পারি, আমরা দুনিয়া বদলাতে পারি, চোখ দিয়ে পানি বের হতে পারে, পঞ্চাশ হাজার লোক একসাথে না বললে, একটা তরঙ্গ বয়ে যেতে পারে আমাদের  সরীরে৷ কিন্তু, কেন? আমরা কি চাই, কেন আমাদের এই সমাগম৷ যদি শুধু কিছু রাজাকারদের ফাসি চাই, তাহলে আমি একা হলেও সেই মহাসমাগমে স্লোগান দিতে রাজি না৷ এই বাঙালি জাতীয়তাবাদী প্যারেড-এ আমার নাম না থাকুক৷ কিন্তু আমার বিশ্বাস হতে মন চাই না যে, শুধু ফাসির জন্য এই সমাগম, আমার মন চায় এরা বোধয় অন্য কিছুও চায়৷ কিন্তু চারিদিকে যে আওয়াজ শুনি তাতে মনে হয়, ইতিহাসে পরাজিতদের লাথি  মারতে আমরা জড়ো হয়েছি। যে আন্দোলনে সরকার (ক্ষমতাসীনরা) নিজেরাই যোগ দেয়, সে আন্দোলন অন্দোলন না৷ আমরা কি ভুল কিছু চাচ্ছি?হয় তুমি আমাদের সাথে না হয় সন্ত্রাসীদের সাথে৷- জর্জ বুশএকাত্তর, মুক্তিযুদ্ধ, রাজাকার এই নিয়ে কোনো তৃতীয় কিম্বা ভিন্ন দৃষ্টিভঙ্গি থেকে আলাপ করা প্রায় দুস্কর৷ হয় তুমি আমাদের সাথে নয় হয় রাজাকারদের সাথে৷ আমার অনেক বন্ধুরা বলছে, “ইশ! যদি তখন ওদের মেরে ফেলা হত, তাহলে আজকে ওদের এই উত্থান দেখতে হতো না৷” ‘ওদের’ তখন মেরে ফেললেও কিছু হতো  না, এখন মেরে ফেললেও কিছু হবে না৷ আমার সমস্যা এই জায়গায় না যে, ওদের ফাসি দেয়া উচিত কি উচিত না, আমার সমস্যা এই জায়গায় যে আমরা মনে করছি, ওদের ফাসি দিলে সব ঠিক হয়ে যাবে৷ ওদের ফাসি দিলে আমরা একটা সেক্যুলার রাষ্ট্র পাবো৷ সেই আশা সুদূরপরাহত৷ একটা ideology কে ফাসি দিয়ে মারা যায় না৷ যদি শুধু হত্যা আর ফাঁসি দিয়ে কিছু অর্জন করা যেত, তাহলে বাংলাদেশ হয়তো স্বাধীন হত না, রাজাকাররা সফল হত।টিয়া পাখিআমার মাঝে মাঝে ভয় হয়, যখন দেখি আমরা কোনো বিচার বিশ্স্লেষণ ছাড়া সমস্বরে শুধু তুই রাজাকার, তুই রাজাকার বলি৷ বহুব্রীহি নাটকের হুমায়ুন আহমেদ এর প্রতিকী টিয়াকে কি আমরা literally নিয়েছি? নিশ্চয় আমার পক্ষে কঠিন, স্বৈরাচার সরকারের সময় রাজাকার শব্দের অর্থ কি ছিল তা বোঝা, তখন হয়তো এটা মতপ্রকাশের স্বাধীনতার জন্য একটা অনন্যসাধারণ পদক্ষেপ ছিল৷ কিন্তু আজকের সময়ে এই শব্দের অর্থ কি? এর ব্যবহারের মাধমে আমরা কি বলতে চাই, তা ভেবে দেখতে হবে৷ আজকের রাজনৈতিক বাস্তবতায় রাজাকাররা কিভাবে ক্ষমতাশালী তা আমাদের আমলে আনতে হবে৷ তারা কি প্রক্রিয়ায় ক্ষমতাশীল তা আমাদের চিন্তা করতে হবে৷
শ্রেণী প্রশ্ন

শাহবাগে কি কৃষক, শ্রমিক, দিন মজুরদের সমাগম হচ্ছে, নাকি এটা শুধু ছাত্র আর পেশাজীবিদের দাবি? এই প্রশ্নের মানে এই না যে, মধ্যবিত্তের আন্দোলনের অধিকার নাই, অবশ্যই আছে৷ কিন্তু ৭১এর যুদ্ধে তো তারাই শুধু আক্রান্ত হয় নাই, সব শ্রেনীর মানুষই আক্রান্ত হইছে এবং সব শ্রেনীর মানুষই যুদ্ধ করছে৷ কেন বৃহত্তর জনগোষ্ঠী এই আন্দোলনে যোগ দেয় না? তাদের কি এর থেকেও বর্তমান কোনো সম্যসা আছে? কেন এটা শুধু মধ্যবিত্তের আন্দোলন? এই প্রশ্নের জবাব ‘গুলো’ খোজা জরুরি যদি ফাসির থেকেও বেশি কিছু আমরা প্রত্যাশা করি৷ এই আন্দোলন কেন একটা নির্দিষ্ট শ্রেনীর তা আমাদের আলাপে আনতে হবে৷ যারা আন্দোলন করতেছেন, তারা কি শুধু একজন অপরাধীর শাস্তি পাওয়া উচিত, তাই এই দাবি দাবি করতেছেন, নাকি এইটা একটা মতাদর্শিক দাবি? যদি এটা একটা বৈচারিক দাবি হয়, তাহলে এটা নিয়ে বিশেষ কিছু বলার নাই৷ কিন্তু যদি এটা একটা মতাদর্শিক দাবি হয়, তাহলে এই ফাঁসি দিয়ে আমরা কি চাই? ফাঁসি দিয়ে কি কোনো মতাদর্শের মৃত্যু হতে পারে? অমানবিকতার উত্তর কি অমানবিকতা হতে পারে? রামায়নের গল্প আসলেই সত্যি, রাবনের মাথা কাটলে রাবন মরে না৷ অসাম্প্রদায়িক বাংলাদেশের পথ এইটা না৷ আমার প্রশ্ন করার উদ্দেশ্য এই না যে আমি যুদ্ধপরাধীদের বিচার চাই না, বা কেন শাহবাগ অন্যান্য বিষয় নিয়ে আন্দোলন করে না তা বলা৷ বরং আমি বুঝতে চাই এই আন্দোলনের মানে কি? এই আন্দোলন ফাঁসির পাশা-পাশি আমাদের আর কি দেবে?

রিক্লেইমিং  জয় বাংলা

‘জয় বাংলা’ স্লোগানকে কি পুনর্র -দখল করা সম্ভব? কেন আমাদের ‘জয় বাংলা’কে পুনর্র -দখল করতে হবে? এবং কার কাছ থেকে? এমনকি ৭১ এও এই স্লোগান কোনো প্রতিদ্বন্দ্বিতাহীন ভাবনা ছিল না। ইতিহাস খুজলে এর মেলা উদাহরণ মিলবে। খোদ জহির রায়হানও ‘জয় বাংলা’ স্লোগান কে আপসহীন ভাবে মেনে নেইনি। ১৯৭১ সালের জানুয়ারী মাসে প্রকাশিত ঝিনুক পত্রিকায় (বর্ষ ২, সংখ্যা ১) ষ্টুডিওর খবর লেখাতে তার উদ্দৃতি, “সেটে ‘জয় বাংলা’র স্লোগানে কাজের সাংঘাতিক ব্যঘাত হতো। লাইটম্যানরা চেঁচিয়ে উঠতেন- ‘জয় বাংলা’। কিন্তু এইদিন ওদের বললাম- তোমরা সর্বহারা, তোমাদের কিছুই নেই, সেদিন থেকে ওরা ‘জয় সর্বহারা’বলে স্লোগান দিচ্ছে।” মুক্তিযুদ্ধের পরেও এই স্লোগান বিভিন্ন সময় বিভিন্ন মানে নিয়ে হাজির হয়েছে, ৮০ দশকে এর মানে যা ছিল, ৯০ এবং তার পরবর্র্তী সময়ে তা ভিন্ন মানে নিয়ে আমাদের সামনে হাজির হয়েছে। মাঝখানের এই ইতিহাসের কি হবে? ‘জয় বাংলা’ কি ২০১৩ সালের বাস্তবতা ধারণ করতে পারে? নতুন ‘জয় বাংলায়’ পার্বত্য চট্টগ্রামের পাহাড়িদের গণহত্যার ইতিহাস কিভাবে উঠে আসবে? ‘আমি কে? তুমি কে?’ তে, চাকমারা কোথায় , মারমারা কোথায়, সাওতালরা কোথায়? আমার কাছে শেষ পর্যন্ত এগুলো বাঙালি জাতীয়তাবাদেরই বহির্প্রকাশ। বাঙালি জাতীয়তাবাদকে প্রশ্নহীন ভাবে গ্রহণ করা, মানে বাংলাদেশের অনেক জাতির উপর বাঙালিদের নির্যাতনের ইতিহাসকে উপেক্ষা করা। অন্ধ জাতীয়তাবাদ আমাদেরকে বাংলাদেশের বর্তমান অনেক রাজনৈতিক সমস্যাকে চিন্নিত করতে দেয় না। আমাদের বিদ্বেষ, আমাদের জাতিয়্তাবাদী বোধের শিকার বিশ্বজিত। বিশ্বজিত আর রাজাকাররা তো এক না, কিন্তু বিশ্বজিতের হত্যাকান্ড প্রমান করে এই সীমারেখা নিয়ন্ত্রণ করা কত কঠিন। আমরা কি ভাবে এত হিংস্র হয়ে উঠেছি। নরপশুদের হত্যা করে কি আমরা নিজেরাই নরপশু হয়ে উঠছি না? রাজাকাররা হয়তো শেষ হবে, কিন্তু আমাদের এই জাতীয়তাবাদী অন্ধ অহংকার কি শেষ হবে?

7 thoughts on “Shahbag & Bengali Nationalism

  1. Excellent writing. I asked a rickshaw-wala “did you go to Shahbagh”? He replied “Amar ma to khawa pathai na”. What a reply! I wish this movement should include all walks of lives.

  2. You are echoing my own sentiments. But my intelligence is insulted when I think that people like myself are being channelled by forces with whom I am not familiar. I feel used – and that is an uncomfortable feeling !

  3. খুবই গুরুত্বপুনর্ কিছু প্রশ্ন। আমার আশা যে শাহাবাগের আন্দোলন এর উত্তর দিবে। উত্তরগুলো না পেলে আমাদের অজর্ন খুবই কম হবে। এই প্রশ্নগুলো করার সাহসের জন্য তোমাকে ধন্যবাদ।

  4. Tomar ki mone hoe nai je, ei andolon ekti shadharon manusher onek gulu deener khober bohiprokash??? Shadhinotar por the manush shudhu khela dekhese, khomotashin dol gulur…..ekta golpo boli….ek bhikkhuk ekta barite bhikkha chaite gese, beta dorjae nock kore bhikkha chae, dorjar bhitor theke kono shara nai…kintu bhikkhuk bujhte parse, bashae lokjon ase. abar bhikkha chae, kono shara nai…abar chae, abar chae, abar chae…..kintu kono shara nai….bikkhuker ekhon jed dhore gese,prae sharadeen dhorei dorjar shamne dariye bhikkha chaise….toh bhitor theke ekjon chitkaar kore bolse,”bhikkha na jharu diya baari dimu”. toh bhikkhuk bollo, “TAI DEN MAA OBBHASH HOK”.

    Ami ei andolontake dekhsi ekta obbhash hok er jaiga theke….tomar onek proshner shathe amio gola miliye proshno korte chai, tobe ami bishwash kori ei andolone onek shadharon manush o chilo.

    1. Shumu, amar moni kori eta manusher khober bohirprokas, ebong amar proshno gulo andoloner birudhdhe na. ei andolon ke valo kore bojhar jonno, ei proshnogulo joruri mone hoiche. jemon Shadharon manush, ashole era kara? ami tumi jader shadharon mone kortechi, ekjon rickshawal ki tader shadharon mone korteche? rickshawala hoyto bolbe, apnara borlok, ar amra gorib/oshikhkhito. amra hoyto nijerder borolok vabi na, vabi shadahron lok. ei shob ar ki. kintu andoloner proyojoniota niya amar kono proshno nai, andolon ta oboshoyi guruttoporno.

  5. I really believe that a large number of young men and women who joined the movement did so on idealistic grounds and for more than just hanging. They want to see Bangladesh become more modern and free where they can enjoy life like other young people in developed and many developing countries. But it was the hanging issues that propelled many to join the movement in the first place as the people who are the subject of their demand are considered to be the symbols of everything antithetical to how they want Bangladesh to move forward. They consider Jamaat and the people being tried to be criminals, murderers, rapists, genociders, anti women, anti freedom, anti Bengali culture, responsible for dividing Bengal and keeping Bengali nation divided, against Bengali language, opposed the creation of Bangladesh and so on and on. They feel if you get rid-off them then you will clear a big hurdle in the forward march toward progress and prosperity. First if you cut-off the snake’s head then the snake will die.
    However, Jamaatist feel that Awami League has brainwashed people into believing something they did not do so why should they shoulder the burden of what the Pakistani military did in 1971. Further, the scale of accusation against Jamaatists are incredible lies, they believe. Jamaatists do and have been accepting that they opposed the creation of Bangladesh and actively worked to keep Pakistan united but deny that they committed the atrocities attributed to them. They felt very weak morally and intellectually for forty years and could not face up to the Bengali cultural people who used drama, songs and poetry as propaganda weapons and intellectual and political people who used books and political process to keep them at bay and making them feel guilty, morally weak and marginalised.
    However, I believe the war crime trial has changed the situation and the Jamaatist do not feel guilty any more as now they are better equipped to answer effectively and with more intellectual rigour the charges of rape, genocide, etc. against them and with more moral courage and surety. This is for primarily three intertwined reasons. First, internationally the trial process has become discredited and seen as political sham and witch hunt. Second, the collusion between the government, prosecution and the judges have shown, to them and the world can see clearly, that this process is not fair. Third, the prosecution’s weakness in producing a watertight case and credible witnesses. This means that the power of poetry, songs and drama that could be used as effective weapons to discredit and weaken Jamaat in the eyes of the people and within the Jamaat support based and follwoers is clearly becoming less effective day by day.
    I cannot see how the Shahbagh movement can be changed to widen and broaden demands and people. It has a very big and unsolvable dilemma. If it remains focused on narrow hanging (even though other more idealistic and burning issues are behind the motivations of the new generation who are participating) then it will not go far and lose support from people who want to bring more idealistic issues on the fore. On the other hand, if the movement incorporates wider issues and people then it will probably lose focus and some of the people involved are likely to get confused and disheartened. In that case they may also be abandoned by the Awami League and who may get the Chattro League to deal with the movement. There is no other way out for this movement, at least as far as I can see. However, things never proceed exactly according to how one’s logical process have predicted. Therefore, I will really wait and see what happens.

  6. excellent poul! but problem hoilo egulo dhakay boshe likhle and bolle tumi to chagu n rajakar hoe jabe!!!! but well thoughts,keep on and continue the participation bondhu

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s